Tutto sul sistema nervoso

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Introduzione

Il sistema nervoso ha il compito di registrare gli stimoli e i segnali di varia natura che gli giungono dall'esterno e dagli altri sistemi interni del nostro corpo, di interpretarli e di attuare risposte adeguate alla natura e alla intensità dello stimolo. La sua attività è resa possibile dalla capacità della cellula nervosa o neurone di generare e di trasmettere segnali di natura elettrica. Inoltre, il cervello, che del sistema nervoso costituisce la parte più complessa, è sede delle funzioni superiori, tra cui il linguaggio, il pensiero e la memoria. La conoscenza del mondo che ci circonda avviene però in primo luogo elaborando ciò che percepiscono i nostri sensi attraverso il funzionamento di appositi recettori: quelli della vista, dell'udito, del tatto, del gusto e dell'olfatto. Essi costituiscono i cosiddetti sensi speciali. Vediamo nello specifico come funziona il tutto.

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Struttura del sistema nervoso

Il sistema nervoso costituisce una struttura fortemente ramificata che si estende in tutto il corpo ed è costituito da due parti: il sistema nervoso centrale (SNC), formato dall'encefalo e da un suo prolungamento chiamato midollo spinale, e il sistema nervoso periferico (SNP), formato dai nervi, cioè le vie di trasmissione del segnale nervoso dal centro verso la periferia e viceversa.

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Il sistema nervoso centrale (SNC)

Il sistema nervoso centrale (SNC) integra e coordina tutti i segnali ricevuti dalla periferia e li elabora in modo da fornire una risposta adeguata.
L'encefalo è protetto dall'involucro osseo del cranio e da tre membrane sovrapposte, chiamate meningi: dall'esterno verso l'interno si distinguono la dura madre, l'aracnoide e la pia madre. Lo spazio compreso tra la pia madre e l'aracnoide è occupato dal liquido cerebrospinale che bagna anche la superficie esterna del midollo spinale: la sua funzione è di ammortizzare urti e scuotimenti, di fornire nutrienti al tessuto cerebrale e di allontanare i prodotti metabolici di rifiuto che finiranno poi nel sistema circolatorio sanguigno. L'encefalo non è solo la sede di integrazione, coordinamento ed elaborazione di tutti i segnali ricevuti dalla periferia: esso è anche la sede di ciò che chiamiamo funzioni superiori, tra cui memoria, apprendimento e linguaggio.
Il midollo spinale è un lungo cordone di tessuto nervoso che ha origine dal tronco cerebrale, parte terminale dell'encefalo, e, dopo aver percorso il canale vertebrale, termina più o meno all'altezza dell'osso sacro. Tra una vertebra e l'altra esistono delle apposite aperture da cui fuoriescono i nervi spinali che costituiscono il sistema nervoso periferico.
Le funzioni del midollo spinale sono sostanzialmente due: condurre impulsi nervosi sa e per l'encefalo, e servire da centro dei riflessi (detti anche riflessi spinali).

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Il sistema nervoso periferico (SNP)

Il sistema nervoso periferico (SNP) è formato dai nervi, cranici e spinali, che servono a condurre il segnale nervoso dall'SNC verso la periferia e viceversa. I nervi possono essere sensori (se conducono solo segnali sensoriali), motori (se conducono segnali capaci di attivare muscoli e ghiandole), oppure misti (se conducono entrambi i tipi di segnale).
I nervi cranici originano dalla faccia inferiore del cervello e dal tronco cerebrale e innervano organi e strutture della testa e del collo: fa eccezione il nervo vago, uno dei più lunghi e importanti del nostro corpo, che innerva diversi organi interni, tra cui anche il cuore e l'intestino. Alcuni nervi cranici sono sensori, altri sono misti.
I nervi spinali, in numero di 31 paia, sono formati da fibre che conducono il segnale nervoso dalla periferia verso l'SNC (nervi afferenti) e dall'SNC verso i muscoli o le ghiandole (nervi efferenti): all'estremità delle fibre afferenti si trovano i recettori sensoriali, mentre all'estremità di quelle efferenti si trovano strutture specializzate nel trasferimento del segnale nervoso, chiamate rispettivamente terminazioni motorie (per i muscoli) e terminazioni eccitosecretrici (per le ghiandole). I nervi spinali son tutti nervi misti.

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I sottosistemi dell'SNP

L'insieme dei nervi efferenti dell'SNP è organizzato in due sottosistemi: il sistema nervoso somatico e il sistema nervoso autonomo.
Il sistema nervoso somatico è costituito da fibre nervose dirette ai muscoli scheletrici, lungo cui viaggiano i segnali nervosi che ci consentono di eseguire i movimenti volontari. Quando la fibra nervosa raggiunge la cellula muscolare, prende contatto con essa mediante la terminazione motoria chiamata giunzione neuromuscolare.
Il sistema nervoso autonomo è costituito da fibre nervose che innervano le cellule muscolari del cuore e le cellule muscolari lisce distribuite negli altri organi viscerali del nostro corpo, oppure negli organi ghiandolari. Il sistema nervoso autonomo è suddivisibile a sua volta nei due sottosistemi simpatico e parasimpatico.
La funzione del sistema simpatico è di tipo reattivo, vale a dire ci consente di fronteggiare situazioni di stress o di emergenza, con dispendio energetico.
La funzione del sistema parasimpatico è di tipo conservativo, vale a dire di regolazione di attività che consentono di acquisire e mantenere energia, per esempio la digestione e l'assorbimento intestinale.
Le funzioni dei due sistemi sono quindi antagoniste, ma il controllo che essi esercitano sugli organi innervati è il risultato della interazione di entrambi.

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