Cornelio Nepote: vita e opere

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Introduzione

Cornelio Nepote è stato un autore latino vissuto nel I secolo a. C. Contemporaneo di Cesare e di Cicerone, le notizie sulla sua vita e sulle sue opere sono poche e frammentarie. Fu amico di Catullo e del suddetto Cicerone, con il quale pare intrattenesse una fitta corrispondenza epistolare, raccolta in due libri purtroppo perduti come altre opere di Nepote, tra cui, ad esempio, una biografia dello stesso Cicerone.

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Vita

Cornelio Nepote nacque in Gallia Cisalpina, forse a Pavia o a Ostiglia, intorno al 100 a. C. La data di morte, invece, non è precisata nelle fonti di cui disponiamo, ma è probabile che Nepote sia vissuto abbastanza da vedere l'affermarsi del principato di Augusto. Di lui sappiamo che visse a Roma, dove non ricoprì mai cariche politiche, e che fu membro attivo, almeno da un punto di vista intellettuale, della società colta del suo tempo.

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I Chronica e gli Exempla

I "Chronica" e gli "Exempla" sono due delle opere perdute di Cornelio Nepote. Della prima abbiamo notizia da Catullo, il quale, nel dedicare all'amico il suo "Liber", si riferisce implicitamente ai "Chronica", un sintetico compendio di carattere storico basato sulla cronografia greca. La seconda opera, invece, doveva essere una raccolta di notizie di vario genere, relative alla storia, alla geografia, alla scienza e al costume, con particolare attenzione alle curiosità.

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De viris illustribus

Il "De viris illustribus" ("Sugli uomini illustri") è una raccolta di biografie di personaggi illustri, di cui si sono conservate soltanto alcune parti: il "Liber de excellentibus ducibus exterarum gentium" ("Libro sui sommi generali dei popoli stranieri") e alcune sezioni del "De Latinis historicis", tra cui quelle relative alle vite di Catone il Censore e Attico. L'opera attua chiaramente un implicito confronto tra Romani e stranieri, senza però inserire alcun pregiudizio di stampo nazionalistico, tanto che alcuni generali stranieri, come Annibale, sono dipinti in una luce del tutto positiva. Tutte le biografie sono caratterizzate da una sincera ammirazione per le virtù, da un uso selettivo delle fonti storiche e da una costante attenzione per la vita privata dei personaggi. Per il resto, ogni vita è differente dalle altre per lunghezza e impostazione: alcune sono narrate in rigoroso ordine cronologico, dalla nascita alla morte, mentre altre sono analizzate con un approccio tematico, svelate gradualmente attraverso più aneddoti. Lo stile dell'opera è piuttosto semplice e chiaro, con l'inserimento di rari artifici retorici.

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